[EE칼럼] 국제유가 상승과 알뜰주유소의 역할

에너지경제 ekn@ekn.kr 2018.10.09 11:24:52

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송보경 (사)에너지석유시장감시단장


국제 유가의 상승이 지속되고 있다. 2016년 2월 3주 휘발유 제품가격이 배럴 당 38.79달러까지 하락하였던 것이 2018년 9월 4주에는 배럴 당 89.51달러로 2배 넘게 상승하였다. 2015년 이후 저유가가 지속되었고 최근 국가 정책적으로도 에너지 이슈의 중심이 다른 에너지원에 맞추어져 있어 석유 가격에 대한 대중의 관심이 다소 멀어졌던 것이 사실이다.

하지만 국내 가구의 절반 이상이 자동차를 보유하고 있고, 지난해 가구 소비 지출액 평균 2474만원 중 교통비 지출이 260만원으로 10.5%를 차지하고 있어, 석유제품 가격은 가계소비 규모와도 직결되어 있다. 미국 발 이란제재 등 국제적 요인으로 당분간 국제유가의 상승세는 지속될 것이라는 전망이 우세한 가운데 가계의 부담 역시 증가될 것이라는 예측이 강하다.

2012년 석유 가격이 급상승하여 휘발유 제품가격이 배럴 당 135.87달러까지 올라갔던 때 정부는 유가 안정과 석유 시장 유통구조 개선을 위해 알뜰주유소를 도입했다. 당시만 해도 휘발유, 경유 제품가격이 비쌌기 때문에 알뜰주유소가 정유사의 브랜드 주유소보다 리터 당 얼마가 저렴한가에 대한 논란이 있었다. 하지만 국제 유가가 다시 상승하는 지금 알뜰주유소가 시장에서 어떤 역할을 하고 있는지를 살펴볼 필요가 있다.

우선, 알뜰주유소 도입 이후, 국제가격과 국내가격의 격차가 줄어들었다. 알뜰주유소 도입 이전에는 시장 점유율이 가장 높은 정유사가 결정하는 가격에 따라 국내 공급가격이 결정되었으나, 이제는 시장에서 국제 유가의 흐름을 반영하여 알뜰주유소의 당일 공급가격이 결정되고 있다.

즉, 알뜰주유소가 국내 석유 시장에서 저울추 역할을 함으로써 올라갈 때는 빨리 올리고 내려갈 때는 천천히 내린다는 비대칭이 개선되고 있으며 알뜰주유소의 기준가격이 전국 주유소의 평균가격을 견인하여 특히 국제 유가 상승 시기에 소비자 부담을 줄여주고 있는 것이다.

두 번째로 소비자의 선택권이 확대되었다. 알뜰주유소 1호점 개점 이후 약 7년이 되어 가는 현재 전국에서 1180여개가 운영되고 있어 전체 주유소의 약 10%에 이른다. 알뜰주유소 도입 이전 정유사 4사의 점유율이 견고하던 석유시장은 알뜰주유소 도입 이후 가격 선두그룹의 점유율이 하락하고 다른 정유사 브랜드와 알뜰주유소의 점유율이 상승하는 변화가 있었다.

알뜰주유소의 판매량을 보면 이러한 변화가 더 뚜렷이 나타난다. 알뜰주유소의 시장 점유율이 약 10% 정도이지만 휘발유 판매량은 전체 주유소 휘발유 판매량의 15%에 이른다. 이는 알뜰주유소 도입 이후, 소비자의 선택권이 가격 선두그룹의 정유사 브랜드에서 다른 정유사 브랜드와 알뜰주유소로 이동하였음을 의미하는 것이다.

이렇게 국제가격과의 비대칭을 개선하여 전체적인 주유소 판매가격이 인하되고 이에 따라 알뜰주유소의 이용이 많아지면서 소비자의 편익은 증가하였다. E컨슈머社의 분석에 따르면, 알뜰주유소의 상대적으로 저렴한 판매가격이 정유사 브랜드 주유소의 판매가격 인하를 유도하여 지난 6년 6개월 동안 소비자 이익이 약 8585억 원 증가한 것으로 나타났다. 또한 에너지경제연구원의 분석방법에 의하여 전체 사회적인 후생 증가 및 부가가치를 포함한 가격 인하 효과 총액을 측정한 결과, 지난해 2조 8835억 원에 이르는 것으로 나타났다.

알뜰주유소가 정부 주도로 도입·운영되었다는 일부의 논란이 있는 것이 사실이다. 그러나 시장에서 가격을 안정시키고 석유 시장의 유통구조를 개선하고 소비자의 선택권을 확대하는 등 국내 석유시장의 독과점 체제 개선 측면에서는 분명하고 실질적인 성과를 거두고 있다. 특히 요즘과 같이 국제 유가가 상승하는 시기에 알뜰주유소가 시장가격의 상승을 완충해주는 역할을 한다는 점에서 서민경제 안정에 반드시 필요한 정책이라고 할 수 있겠다.

이제는 알뜰주유소가 국민에게 보다 다가갈 수 있도록 경쟁력을 키우고 운영, 관리 및 평가를 강화하여 유통시장에서 자생력을 갖추어야 하는 시점이라 할 수 있다. 소비자는 시장에서 선택의 기준으로 가격, 품질, 편의성 이 세 가지를 고려한다. 알뜰주유소의 사업전략 또한 이를 충족시키기 위한 노력에 맞추어져야 할 것이다.




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